NAOMI SHELTON

Naomi Shelton, el segundo advenimiento del Señor

Naomi Shelton & The Gospel Queens (1)

Solo una única vez había estado la veterana Naomi Shelton en España. Tal vez se deba a que, a pesar de estar en activo desde los años 60, no consiguió grabar sus canciones hasta este siglo. A la reina en activo del góspel se la acaba de ver junto a The Gospel Queens el día 2 de octubre en Gijón (Sala Acapulco) y al día siguiente en Santiago (Sala Capitol).

Este último concierto formó parte de la quinta edición del Outono Códax Festival, que completó su cartel internacional con Tommy Hunt (el mítico vocalista de The Flamingos), Mike Sánchez & His Band, The Gospel Sessions y David Hooper & The Silverbacks, y a los que se unen The Velvet Candles y Juan Zelada Band como representación estatal y The Soul Jacket, Transilvanians y Sabela King & the Heartbreakers como artistas gallegos. Hablamos con Naomi, la gran estrella del Festival en esta edición.

Comenzaste cantando de niña. ¿Qué recuerdas de esos días? ¿Quién te inspiraba?

– Mi padre era un hombre de la Iglesia, por lo que, naturalmente, mis dos hermanas y yo comenzamos a cantar gospel a una edad temprana. Supongo que mis mejores recuerdos son cantando con mi familia. Me inspiré en Sam Cooke, cuando todavía cantaba con los Soul Stirrers, y The Blind Boys of Alabama. Hace un par de años canté en el mismo escenario que los Blind Boys y fue maravilloso.


A mediados de los años 60 descubriste la música soul. ¿Fue una gran revelación? ¿Cómo influyó en tu música?

– Sí, la música soul secular fue un gran descubrimiento para mí. Estaba mal visto por muchos miembros de la Iglesia, pero hubo pioneros como Sam Cooke o Lou Rawls que sirvieron de puente e hicieron que fuese más fácil que gente que provenía de la Iglesia pudiese interpretar música secular. En el momento en que yo empecé a cantarla, ya no era el mismo tabú.


Esos fueron los años en los que tocabas tres veces al día, siete días a la semana (al igual que The Beatles en sus comienzos en Alemania). Supongo que te ayudó a adquirir confianza y dominar el escenario.

– Sí, lo hizo. La única manera de convertirse en profesional es salir y cantar en directo muy a menudo. Por muchos ensayos que hagas, nada puede prepararte para actuar frente a una multitud. Eso es algo que sólo se consigue con la experiencia.


¿Alguna vez dejaste de cantar? ¿Alguna vez pensaste en renunciar? ¿Fue difícil compaginarlo con otros trabajos y con criar una familia?

– Lo dejé unos años, debido principalmente a un horario de trabajo complicado, pero ahora voy a seguir cantando hasta que no pueda más. Es extraño cómo no te das cuenta de lo importante que es para ti hasta que dejas de hacerlo. Había un gran vacío en mi vida cuando no cantaba. Todas las decisiones que he tomado en mi vida giraron en torno a cantar. Mi hija había decidido vivir en el sur con mis padres, y yo llevaba un negocio de limpieza de casas en Long Island, así que fue fácil para mí encontrar el tiempo para cantar en los clubes por la noche. Fueron muchos años de dormir muy poco, pero no cambiaría nada.


¿Recuerdas cuando conociste a Cliff Driver, tu productor, músico, director de tu banda y amigo de por vida?

– Conocí a Cliff Driver en los años sesenta en un club en el que yo era la cantante. Él quedó inmediatamente impresionado con mi estilo único de cantar, por lo que nos convertimos en grandes amigos. En aquel entonces todo el mundo estaba buscando la próxima gran sensación y, para salir adelante, Cliff no fue la excepción.

¿Estabas preparada para trabajar con él de nuevo cuando te lo pidió en 1999, junto a Gabriel Roth? ¿Sabías que iba a cambiar tu vida y que conduciría a tu primera grabación?

– Nos reunimos Cliff, Gabe Roth y yo para decidir hacer un disco. Todo empezó en la discográfica Desco en la calle 42 en Manhattan. Fue muy emocionante finalmente registrar algo de música que se iba a editar. Gabe Roth siempre fue agradable y amable desde el primer día, se convirtió en mi bajista durante cuatro años, un gran tipo. La gente siempre me pregunta si me resulta extraño escuchar a esos tipos jóvenes hacer soul y funk, pero nunca me preocupo por la edad, el color de su piel y esas cosas. Los músicos eran profesionales y la sesión fue genial. Si me parece bien y es auténtico, eso es lo que realmente importa.


¿Cuáles fue tu sensación cuando grabaste tu primer single,41st Street Breakdown”, editado bajo el nombre de Naomi Davis and the Knights of Forty First Street? ¿Era un sueño hecho realidad?

– Fue muy emocionante tener un single editado finalmente. Crecí comprando singles de todo tipo de artistas de los años 60, como Wilson Pickett o Tyrone Davis, por lo que tener algo mío por fin fue realmente algo especial.


A continuación, el siguiente single, con “Wind Your Clock” y “Talking ‘Bout a Good Thing” no se publicó a raíz del cierre de Desco Records. ¿Lo sentiste como un paso atrás, como que todo volvía a ser como antes?

– Grabamos las canciones al mismo tiempo que el primer single. No fue una gran sorpresa que no se editase, ya que Desco iba mal. Para entonces yo ya estaba grabando con The Sugarman 3, para su primer disco en Daptone, Pure Cane Sugar, así que nos mantuvimos en movimiento. Las canciones se publicaron finalmente con Daptone algunos años después, con lo que todo fue bien.


Es un poco extraño que por fin hayas conseguido grabar y publicar dos discos ahora que la industria es muy diferente a lo que solía ser y es más complicado vender discos. ¿Qué se siente al tener una nueva carrera por delante, tocando para audiencias más grandes?

– Es agradable tocar para audiencias mayores, pero también me encanta hacerlo en un pequeño club sórdido. Cuando canto no importa si hay 2 o 2000 personas. Doy todo lo que tengo cada vez que subo al escenario.

¿Cuánto aprendizaje musical hay en tu día a día? ¿Trabajas para mejorar tus habilidades y tu voz o simplemente intentas dominarlo?

– Oh, estoy constantemente intentando cosas nuevas. El próximo año voy a empezar a añadir más música soul secular a mi repertorio. Siempre he sido muy aficionada a la música soul, y ​​ahora ha llegado el momento de hacerlo. Hemos estado interpretando “At Last” de Etta James en directo y a la gente le encanta.


¿Cómo mantienes tu voz en forma después de todos estos años?

– La mejor manera de mantener la voz es dejar de beber y fumar. Bebí y fumé durante muchos años, pero una vez lo dejé fue increíble ver lo fácil que era mantener mi voz en forma. Han pasado más de diez años desde que fumé mi último cigarrillo. Soy muy consciente de cómo afecta mi voz a la gente y quiero compartir lo mejor de mí con el público.


¿Eres consciente del efecto que tu voz puede tener sobre las personas? ¿Hay alguna historia o algo particular que recuerdes?

– No es un recuerdo en particular, pero siempre la gente viene a mí al acabar un concierto para hacerme saber que mi voz les ha ayudado a través de algunos momentos difíciles. Eso siempre es muy especial para mí y los tengo presentes a cada uno en mi corazón. Yo canto para expresarme y compartir la alegría de la música con la gente. Incluso después de todos estos años, eso no ha cambiado nunca.

USA Portrait - Naomi Shelton, photo credit: Jacob Blickenstaff

 

Con una carrera tan larga, ¿cómo te mantienes excitada e interesada en la música?

– No sé lo que hacen otros cantantes, pero es fácil estar emocionado siempre y cuando des conciertos para gente nueva. Cada vez que tomo el escenario me pongo a cantar delante de una gran cantidad de gente que nunca he visto antes. ¡Nunca me aburro de eso!


A través de todos estos años seguiste cantando góspel y soul, tanto en la iglesia como en los clubes. ¿Son realmente diferentes o encuentras un nexo en común?

– Yo canto música gospel y soul porque eso es lo que mi corazón me dice que haga. Doy gracias al Señor por darme una carrera que me permite expresarme de muchas maneras diferentes. Es justo aquello para lo que nací.


¿Qué dices cuando la gente cuestiona a Dios? ¿Cómo les hablas a ellos de sus dudas a través de la música?

– Cómo la gente se relacione con el Señor es su asunto. Sólo trato de seguir mi corazón y me mantengo en mi propio camino. Hay demasiada gente por ahí que piensan que saben qué es lo mejor para todos los demás, y por lo general se equivocan. A cada uno lo que es suyo.


¿Qué artistas contemporáneos te interesan? ¿Alguien con quien te gustaría colabora?

– Sinceramente, no escucho mucha música moderna, así que no hay nadie en particular que sobresalga para mí. Me encanta ver a Sharon Jones y a sus coristas, Saun & Starr. Esas dos increíbles mujeres acaban de grabar su propio disco, y eso es algo muy bueno.


¿Dónde se entiende mejor tu música? ¿Dónde obtienes la mejor reacción? ¿Qué tal en España?

– Me encanta actuar en Europa y siempre obtengo una gran respuesta, pero intento no tener lugares favoritos. Hay tantas personas hermosas que gastan su dinero duramente ganado para venir a verme cantar… A todos los aprecio por igual. Tocamos una vez en Barcelona, hace 5 años, más o menos. Fue algo grande. La comida era increíble y el público fue una absoluta delicia. Estoy tan ansiosa por volver a España…


¿Cómo será el concierto? ¿Vienes con tu banda? ¿Vas a tocar material de todos tus discos? ¿Alguna versión?

– Sí, voy a ir a España con mi banda al completo. La lista de temas serán canciones predominantemente de los dos últimos discos, pero estoy segura de que habrá algunas sorpresas. La gente tendrá que ir a los conciertos para comprobarlo.


¿Cuál ha sido tu mayor orgullo durante estos años?

– El mayor motivo de orgullo para mí es ser capaz de compartir mi don con la gente; me llena mucho poder compartir mi voz con públicos de todo el mundo, desde un pequeño club de rock de Detroit a una carpa enorme en un festival en Noruega, es todo tan increíble para mí. Saber que puedo hacer feliz a la gente con mi voz es el mayor placer.


Por último, ¿cuál ha sido la mejor anécdota que te ha sucedido en todos estos años en el negocio de la música?

– La mayor anécdota fue… Bueno, no puedo siquiera recordar quien compartió esto conmigo, pero ha sido un principio básico para mí durante todos estos años: no perder el tiempo en cosas que no me incumben y seguir mi propio camino. Y eso es exactamente lo que trato de hacer.

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